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¿Qué son los medicamentos?

Son sustancias que se utilizan para prevenir o tratar una enfermedad o traumatismo y para restaurar, corregir o modificar las funciones indispensables para la vida.

¿Qué son los medicamentos?
© Jupiter

Los medicamentos (fármacos) actúan oponiéndose a las causas o también a los síntomas de la enfermedad.

Origen

En el pasado, todos los medicamentos se preparaban a partir de vegetales (la adormidera para la morfina o la digital para la digitalina), sustancias animales (hormonas extraídas del caballo para los estrógenos) o minerales. Actualmente, la industria farmacéutica se encarga de la fabricación de los medicamentos, lo que permite una mayor calidad y seguridad de empleo. Paralelamente, la farmacia prepara cada vez más productos sintéticos, que reproducen sustancias naturales modificando ligeramente la fórmula química, con el fin de mejorar la actividad del medicamento y disminuir los efectos secundarios. Las técnicas actuales emplean la ingeniería genética: este método consiste en hacer que algunas bacterias o levaduras elaboren proteínas (p. ej., insulina) que son la copia exacta de las proteínas sintetizadas por el hombre. Se están llevando a cabo numerosas investigaciones para descubrir nuevos medicamentos: búsqueda de factores que puedan desencadenar una enfermedad o
modificar su evolución, búsqueda de una nueva aplicación para un medicamento utilizado en el tratamiento de una enfermedad determinada y estudios de los medicamentos empleados por las diferentes culturas (etnofarmacología).

Acción

Existen varios tipos de medicamentos. Algunos aportan sustancias de sustitución (vitamina D contra el raquitismo, insulina contra la diabetes, etc.) y tratan enfermedades debidas a la ausencia o a la insuficiencia de estas sustancias (carencias).
Otros modifican la función de una célula mediante la estimulación o reducción de su actividad. Es el caso de las vacunas, que estimulan la producción de anticuerpos por parte de las células de la inmunidad. Los medicamentos antiinfecciosos pretenden destruir o impedir la acción de las bacterias responsables de una infección.
No todos los medicamentos tienen el mismo tiempo de acción.
Algunos poseen un efecto muy rápido y otros alcanzan sus objetivos al cabo de varias semanas de empleo.
La presentación del medicamento (píldora, pomada, inyectable, etc.) también repercute en la velocidad de propagación de la sustancia en el organismo y, por lo tanto, en su velocidad de acción. Debido a ello, el medicamento se elige en función de la urgencia de la situación. La vía intravenosa se utiliza para obtener un efecto muy rápido. La vía oral es más lenta, porque el medicamento debe atravesar primero la barrera intestinal.
La sustancia que se añade al medicamento (excipiente) es responsable de su consistencia.
La combinación de diferentes medicamentos puede cambiar sus efectos: a veces aumenta su acción hasta hacerlos tóxicos o, por el contrario, disminuye su acción hasta anularla. La insuficiencia renal, hepática o cardíaca también puede modificar la acción de los medicamentos.

Producción

Antes de que una molécula pueda ser utilizada como medicamento, debe superar varios análisis clínicos (4 fases), realizados bajo el control de un comité ético, para confirmar que la relación entre riesgos y beneficios es aceptable.

Análisis preclínicos. Se llevan a cabo en animales y su objetivo es determinar a partir de qué dosis la molécula se vuelve tóxica. Si, como resultado, la molécula no es rechazada, se pasa a la segunda fase.

Análisis de fase I. Se efectúan en voluntarios sanos y su objetivo es evaluar los efectos del medicamento y su evolución en el organismo.

Análisis de fase II. Se realizan en personas enfermas. Esta fase debe confirmar la eficacia de la sustancia y determinar la dosis y la vía de administración. Los análisis se efectúan en un grupo reducido de pacientes.

Análisis de fase III. Pretenden confirmar a gran escala (población de la evaluación es positiva, la industria farmacéutica pide la aprobación del Departamento Gubernamental competente en el tema para comercializar el producto.

Análisis de fase IV. Una vez en el mercado, los medicamentos son objeto de controles.
En muchos países existen centros de farmacovigilancia que se encargan de valorar periódicamente el interés terapéutico de los medicamentos, detectar los efectos secundarios y descubrir las interacciones medicamentosas que no se habían detectado durante las fases anteriores. En este sentido, puede llegar a ocurrir que, al finalizar algunos estudios que estaban en marcha, se llegue a la conclusión de que el medicamento es menos eficaz de lo que se creía.
En ese caso, el producto se retira del mercado.

Medicamentos genéricos

Los medicamentos genéricos suelen ser más baratos que los medicamentos patentados.
El principio activo de un medicamento es propiedad del laboratorio que ha depositado la patente. Está protegido durante un período determinado, después de obtener la autorización para ser vendido en el mercado. Finalizado este período, el principio activo pasa a ser de dominio público: puede ser comercializado por cualquier laboratorio que ponga en el mercado una copia del producto (el medicamento genérico).

Efecto placebo

Los investigadores han observado que una sustancia sin efecto (placebo) puede influir en el estado de ciertas enfermedades. Este fenómeno puede ser consecuencia de un efecto psicológico, designado con el nombre de efecto placebo.
Para probar la eficacia de un medicamento, su acción se compara con la de una sustancia neutra, el placebo. Se selecciona un grupo de enfermos: la mitad del grupo recibe el medicamento analizado y la otra mitad recibe un placebo. Comparando los resultados obtenidos en cada caso, teóricamente puede calcularse la eficacia real del medicamento.

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12/02/2010

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